根據我國《專利法》規定,可以受專利保護的發明創造有發明、實用新型和外觀設計三種,其中發明專利是最重要的一種。什么是發明?大多數國家的專利法都規定了發明專利,但對發明沒有定義。對于發明的定義,學者們眾說紛紜。通過了解和分析各國專利法對發明的規定,可以認為發明是發明人運用自然規律解決特定問題而提出的技術方案。因此,我國專利法實施細則指出:“專利法所稱發明,是指為產品、方法或者其改進提出的新的技術方案”。發明人只能向專利局申請技術方案,并通過一系列嚴格的審查,特別是新穎性、創造性和實用性的審查;對符合條件的專利申請授予專利權。申請人還應當按期辦理注冊手續,繳納當年年費,使發明專利申請成為具有多重屬性的發明專利。

值得注意的是,發明不同于發現。發現就是揭示自然界存在但尚未被人們認識到的自然規律和本質。發明創造是運用自然規律或本質來解決具體問題的技術方案。發現不可申請專利。只有發明才能獲得專利。這里還應當指出,專利法所指的發明,只是對具體問題的技術解決方案。雖然本技術方案中的一些思想并沒有被實踐證明能夠在獲得專利權時直接用于工業生產制造某些特定的物品,因此它是一種無形的知識產權。但是,我們不能把這種技術方案的思想與那些單純提出技術名稱和設想,或僅僅表達一種愿望的人相比,沒有具體的實現途徑,將來也沒有實現的可能。顯然,后者不能稱為專利法上的發明。

專利法所稱發明,分為產品發明(如機器、儀器、設備、器具等)和方法發明(制造方法)兩大類。某些技術領域的發明,如疾病的診斷和治療,以及通過核轉化獲得的物質,不授予專利權。計算機軟件的發明取決于它是屬于純計算機軟件還是可以與硬件結合的特殊軟件。后者可以申請專利保護。對于涉及微生物的發明,可以申請發明專利。但是,微生物保存證書應按時提交。

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